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Panama Guide

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Monday, September 01 2014 @ 09:39 AM EDT

The Return of The Bull?

Politics Ernesto Balladares was President of Panama from 1994-1999, the years leading up to the handover of the Panama Canal and former canal zone back to Panamanian control.  His nickname is "El Toro" or "The Bull" because he was the undisputed ruler of his policial party, the PRD, when he was in power.  His primary accomplishment was the privatization of the national telephone company (now Cable and Wireless) and the power system, (now several companies, mostly Union Fenosa).  The proceeds from the sale of these public entities was placed into the "Fondo Fiduciario para el Desarollo" (Fiduciary Fund for Development.) which is managed by the Ministry of Economy and Finance. A "fiduciary" fund is basically just a trust fund. They have been producing regular reports since 1996, and there is currently about $1.5 billion dollars in the fund. Balladares tried to have the post-Noriega constitution changed to allow re-election and failed.  But when Martin Torrijos finishes his term, "El Toro" will most likely emerge as the leader of the PRD again, and will be looking to step back up to the plate after having waited the mandatory ten years.  So, it's quite possible we could be in for five more years of "El Toro."

There is one over riding economic factor that dominates everything that is happening in Panama right now.  The "Big Empanada" (a.k.a. the expansion of the Panama Canal.)   One of the major reasons that international lending governments and agencies might approve loans to Panama is because of the existence of the Fiduciary Fund.  There's $1.5 billion dollars sitting there, earmarked for development, and the government of Panama can use it to guarantee the loans for the expansion of the canal.  So, thank you Mr. Bull, for selling off the phone and electric companies, and establishing the economic base to allow for the expansion of the canal.

The Fiduciary Fund generates about $300 million in return on investment, and this year the government will be getting that money, which must be used for infrastructure development.  For example, the project to clean up the Bay of Panama will cost in total about $350 million dollars, about the same amount of money the Fiduciary fund produces in one year on interest and returns on investment.  So, thank you Mr. Bull for cleaning up the Bay of Panama.

You're getting the point here, right?  Ernesto Balladares first graduated from Notre Dame and then went on to earn a Doctorate in Economics from the Wharton school of the University of Pennsylvania.  So, it's Doctor Bull to you.  You can say whatever you want about the guy, but you can't get away with calling him stupid.  During the last Panamanian Presidential elections Guillermo Endara tried for re-election, but he was widely seen as a buffoon.  Ernesto Balladares is smart.  Smart enough to have laid the groundwork for Panama's future back during his first term, and Panama is now poised to enter a period of unprecedented economic expansion, thanks in large part to Doctor Bull.

So, what's the downside?  Martin Torrijos was elected on an anti-corruption platform.  Mireya Moscoso was, without a doubt, one of the WORST presidents this country has ever seen.  The Arnulfistas represent the "old" ruling elite, the small group of very powerful and influential people who have been running this country since the US created it to build the canal.  The two major power groups, the Arnulfistas vs. the PRD, have been battling one another for fifty years or more.  And the Arnulfistas are still fresh in everyone memory as having raped and pillaged under the flag of Mireya Moscoso. 

The problem is that Doctor Bull left some skeletons of his own in the closet.  Just do a Google search for the words Balladares and Scandal and you'll learn all about him selling visas and allegations of skimming and receiving kickbacks from the privatization of public entities.  At one point during the Moscoso regime, Doctor Bull had to move this yacht "Mr. Bull" to Costa Rica to avoid having it confiscated by (Arnulfista) government officials.  Then there's the Zak Hernandez case.  The trial of three Panamanians charged with the 1992 murder of US serviceman Zak Hernandez ended with the acquittal of all of the defendants, including Pedro Miguel Gonzalez, whose father was the head of Panama's ruling Democratic Revolutionary Party and president of the country's legislature. The United States expressed its deep disappointment with the results of the trial, citing reports of judicial manipulation, threats to prosecution witnesses, and judicial retaliation against the lead investigator in the case, who was convicted of evidence tampering in a trial also rife with irregularities. The US cases against Gonzalez and one other suspect remain open. So, Doctor Bull was no choirboy.

The current administration of Martin Torrijos is doing at least a pretty good job of running the country.  The PRD still has a 400,000 member power-base, and since they are now in power that base will grow.  If they can avoid a major black-eye, they have (as a party) the best chance of keeping control of the executive branch for quite some time.  And, the one personality most likely to lead the next five years after Torrijos is Doctor Bull.  You heard it here first.  The elections will be held in May of 2009, so there are only about 1,200 days left to speculate as the the results and outcome.  I just wanted to get an early start.

Have a great day...

 

 

 

 

 

El uso del Fondo Fiduciario para el Desarrollo

El uso del Fondo Fiduciario puede contribuir significativamente para encaminarnos hacia un crecimiento más dinámico

Nicolás Ardito Barletta

Sabemos que el Fondo Fiduciario, producto de las privatizaciones, es de aproximadamente $1,300 millones. Como tal es un capital nacional. Como todo capital (físico, humano, financiero, técnico) debe producir un rendimiento óptimo que beneficie al desarrollo nacional y a la población. Esto implica que su uso y rendimiento debe impactar positivamente el crecimiento económico y el desarrollo social en forma sostenida.

Por definición, un capital produce un flujo de bienes y/o servicios anuales superior a su costo de reposición. Al tenerlo, el objetivo coherente es mantenerlo, transformarlo, hacerlo lo más productivo posible y aprovechar su rendimiento, o sea, el flujo anual de ingresos netos que produce, para consumir, ahorrar e invertir más. Así es que crecen las economías, las empresas y los bienes personales. Si consumimos el capital hoy o en breves años, se pierde como acervo de riqueza y como fuente de ingresos.

Como capital nacional, el Fondo Fiduciario ahora rinde, en promedio, 5.8% anual —unos $75 millones—, un bajo rendimiento ya que por las circunstancias se enfatiza su seguridad.

Como sabemos, se han propuesto usos diversos para el Fondo, y en efecto se aprobó por consenso político usar un “anticipo de intereses” para financiar anualmente proyectos de desarrollo social que, bien concebidos, pueden ser una inversión en capital humano social con un rendimiento medible en la productividad que logren los recursos humanos mejorados.

Pero se mantiene la pregunta de si se le está dando uso óptimo al Fondo Fiduciario para el desarrollo nacional, sobre todo en momentos en que la economía casi no crece, aumenta el desempleo y se acumulan las necesidades sociales del pueblo. Para muchos es tentador usarlo en “consumo”, satisfaciendo necesidades de hoy pero quedando sin capital mañana. Afortunadamente la mayoría pensamos que es preferible mantenerlo como un gran capital, explorando maneras de transformarlo en una mayor fuente de riqueza e ingresos nacionales para beneficio de las mayorías en forma permanente.

Desarrollando ese criterio mayoritario, y valorando la importancia del consenso, en un momento de graves dificultades económicas y sociales nacionales, sugiero enfocar el uso del Fondo Fiduciario para reforzar la capacidad de recuperar ahora el crecimiento y generación de empleos, y de mantener la oportunidad de que el Fondo se regenere para seguirlo aplicando al desarrollo nacional vía el aumento de capitales variados.

La trágica lentitud económica es causada, en gran medida, porque salen más divisas del país de las que entran, reduciendo la liquidez de la economía, y forzándola a ajustarse mediante un menor crecimiento del producto. Como resultado, la demanda global de bienes y servicios es menor que la capacidad instalada de oferta global. Por lo tanto, se vuelve al crecimiento y a la generación de empleos revirtiendo esas causas, mediante incrementos en inversiones públicas y privadas finaciadas con recursos externos, un aumento sostenido de las exportaciones y la posposición de la amortización de la deuda externa, reduciendo su servicio hacia el exterior. Con esas acciones las “divisas” que entran al país pueden superar las que salen a un nivel de crecimiento más dinámico.

Volver a crecimiento económico superior a 4 ó 5% anual debe ser primerísima meta nacional. Sin ello, pocos problemas sociales se resuelven. Toda la política económica (fiscal, de estímulo de inversiones privadas y de exportaciones) ahora necesita enfocarse en esa dirección.

El uso del Fondo Fiduciario puede contribuir significativamente para encaminarnos hacia un crecimiento más dinámico en dos formas, manteniendo también su capacidad de autogenerarse.

La primera: podrían usarse tal vez $250 millones del Fondo para ejecutar inversiones públicas de valor permanente y generadoras de empleo, con una definición y programación muy técnica y profesional de los proyectos correspondientes, y supervisando su ejecución por una comisión del Ejecutivo, el Legislativo y ciudadanos notables. Esto agregaría liquidez multiplicadora en la forma que cuenta, creando empleo y demanda de bienes y servicios en la calle y crearía capitales físicos que rindan servicios. Algunas de esas inversiones deben facilitar exportaciones privadas. También pueden ser contraparte para el desembolso de préstamos externos del BID y del Banco Mundial.

La segunda, sería negociando un acuerdo con líderes acreedores de la deuda externa para comprar deuda panameña a cambio de posponer por unos cuatro años amortizaciones adicionales de la deuda pendiente mediante refinanciamientos. Dos serían los resultados positivos: 1) la reducción inmediata de amortizaciones externas frenaría por un plazo prudencial la succión de liquidez de la economía que reduce la demanda interna de bienes y servicios, dándonos un gran respiro para la recuperación, 2) la recompra de deuda externa por el Fondo Fiduciario transferiría al Fondo el pago del servicio de tal deuda para renovar el Fondo con otro activo (capital), los bonos panameños. En vez de liberar al Presupuesto Nacional del servicio de esa deuda, creando la tentación para que ese ahorro se use en “consumo” (burocracia), se transfiere el ahorro al Fondo internalizándolo al país, para ser usado por muchos años en inversiones de proyectos públicos de alta rentabilidad social y de carácter permanente.

De esa manera se puede transformar el capital del Fondo en otros capitales con mayor rendimiento, mediante su contribución a la recuperación económica ahora y para los próximos años.

El objetivo de salvaguardar la capacidad del Fondo de autogenerarse mediante repagos y transformaciones en otros capitales necesita ir acompañado de la política económica coherente que nos ponga en la trayectoria de tener un mayor crecimiento sostenible y una mejor situación fiscal en los próximos años. Esa combinación mantendría para Panamá la calificación internacional para inversiones.

Gremios empresariales, como APEDE, enfocan propuestas parecidas, lo cual da cabida a pensar que se puede buscar un nuevo consenso sobre el uso del Fondo Fiduciario, transformándolo en capitales que contribuyan a la recuperación económica ahora y a largo plazo.

La situación del país lo hace necesario.

El autor fue presidente de la República
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