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Wednesday, June 26 2019 @ 06:18 PM UTC

New High-Rise Buildings A Challenge for Panama's Fire Fighters

Safety & Security By Santiago Fascetto and Mario A. Muñoz for La Prensa - Since the release of The Towering Inferno in 1974 people have thought about what might happen if their high-rise building catches fire. Although for some the situation is inconceivable, for others it is a real danger that deserves much attention. "I never think that a (high-rise) building might catch fire", said Colonel Mario Ramirez, the Chief of the Fire Department in Panama City. But if it does, the colonel would have a very serious problem on his hands. The first obstacle the fire department will have to overcome are the guard shacks and entry control points designed to keep the public at bay. Most of them are less than three meters wide, too narrow to allow access to Mobil Unit 72, the city's ladder truck designed to fight high-rise fires. "If I had to go over the guard shack, then I would do it," said Ramirez. The other problem is the lack of vehicles. At the moment, firemen only have one truck designed to fight high-rise fires (see graphic). "We approved the construction plans for the buildings, but we did not approve the plan calling for the guard shacks," clarifies Ramirez. According to him that responsibility falls to the Direction of Works and Municipal Construction. (more)

Editor's Comment: I am the representative in Panama for High Rise Escape Systems of Orlando, Florida. The highest piece of equipment in Panama can reach 85 feet straight up, and that's reduced by the off-set, or how close the appartus can get to the building. Also, in most buildings in Panama the first several floors are parking garages and social areas, so the first level of apartments are already beyond the reach the fire fighters from the ground. None of the existing buildings in Panama are built to NFPA 101 standards, and that goes for all of the new construction as well. For example, there are no pressurized stairwells anywhere in the country. The fire department has never (as in, not once) practiced with the National Air Service (SAN) to put a high-angle rescue team on the roof of a building. There are all kinds of things that need to be done, but in the mean time you might want to give yourself a way to escape out the back door. Take a look at these articles in the "Safety and Security" section, particularly those about the High Rise Escape System.

(article continues)

Rosa Moreira, the Chief of Municipal Plans, said "the approval of the Fire Department is a prerequisite." At the moment there are many high-rise buildings already under construction, primarily in Punta Pacifica, Paitilla, and Balboa Avenue. When they are ready there will be at least 20 new buildings higher than 60 floors, according to official data.



High-rise buildings are not the only ones that could face problems due to security access points. According to the director of Urban Development of the Ministry of Housing Jose Batiste, similar situations arise in closed housing developments. "It is necessary to regulate the subject of security control points for housing complexes," he added. He added that existing norms need to be updated and strengthened.

Currently there is no consensus with regards to fire safety regulations between government authorities, investors, and engineers, and this is especially true for high-rise buildings. The Technical board of Engineering and Architecture adopted the Code of Human Security of the National Fire Protection Association, or NFPA 101. This regulation establishes the obligatory incorporation of sprinklers, a minimum of two lighted staircases per building, fire alarms, emergency lighting and signs, and doors and walls than can delay the spread of fire for up to an hour. The application NFPA 101 is not well received by some promoters, who say that the application of these codes will be too expensive, and that it will drive away those who are interested in building high-rise buildings in Panama.

For them, NFPA 101 is impractical in that it is not appropriate to the Panamanian context. That position took to the Fire Department of Panama to fail to enforce NFPA 101 although they had approved the regulation through a resolution in February 2006. Firemen and investors tried without success to come to a consensus. "It is necessary to weigh increased construction costs against the possible loss of human life, and when we do we will reach the same conclusions as in other countries, that is to diminish the risks to life", said Rodrigo Chanis, Former President of the Panamanian Society of Engineers and Architects.

URBANISMO. también hay FALLAS EN LA SEGURIDAD DE algunos BARRIOS CERRADOS.

Como evitar un infierno en la torre

El Cuerpo de Bomberos no cuenta con el equipo necesario para enfrentar incendios en grandes alturas.

No hay un consenso para aprobar una nueva normativa de seguridad que regule la construcción de torres altas.

LA PRENSA/ Jihan Rodríguez. ACCESO LIMITADO. En muchas garitas de seguridad no cabe el carro bomba, que mide tres metros de ancho.822006

Santiago Fascetto Mario A. Muñoz negocios@prensa.com

Desde Infierno en la Torre, una de las películas más populares de los años 70, las personas se han preguntado ¿qué pasa si se incendia un edificio alto? Aunque para algunos la situación es inconcebible, para otros es un peligro real que merece mucha atención.

"Nunca pienso que un edificio se puede prender", afirma confiado el coronel Mario Ramírez, jefe del Cuerpo de Bomberos de la capital.

Pero si lo hace, el coronel tendría un problema muy serio en sus manos. El primer obstáculo que deberá sortear el Cuerpo de Bomberos son las casillas de acceso de los grandes edificios, que con menos de tres metros de ancho no permiten la entrada del móvil 72, el carro bomba preparado para enfrentar incendios en grandes alturas.

"Si tengo que pasar por encima de la garita, lo hago", dijo Ramírez.

El otro problema es la falta de vehículos. Actualmente, los bomberos solo tienen un camión capaz de luchar contra las llamas en un rascacielos (ver infografía).

"Nosotros aprobamos los planos de los edificios, pero no firmamos el plano de las garitas", aclara Ramírez.

Ese trabajo, según él, le corresponde a la Dirección de Obras y Construcciones Municipales. Pero desde esa oficina, la jefa de planos del municipio, Rosa Moreira, que "es requisito la aprobación del Cuerpo de Bomberos".

Actualmente, la mayor parte de los rascacielos -principalmente en Punta Pacífica, Paitilla y la Avenida Balboa- están en construcción.

Para cuando estén listos, habrá al menos 20 edificios de más de 60 pisos, según datos oficiales.

Riesgo al ras de la tierra

Los edificios altos no son los únicos que podrían quedar a merced de las llamas por tener el acceso "cerrado" por garitas de seguridad. Según el director de Desarrollo Urbano del Ministerio de Vivienda, José Batista, esa situación también se presenta en los barrios cerrados. "Hay que regular el tema de las garitas dentro de los complejos", pide.

También es vital actualizar y fortalecer los requisitos de las normas existentes. Sin embargo, entre las autoridades, inversionistas e ingenieros no hay un consenso en cuanto a las normas de seguridad, especialmente para edificios altos.

La Junta Técnica de Ingeniería y Arquitectura adoptó el Código de Seguridad Humana de la National Fire Protection Association, o NFPA 101.

Esta norma establece la incorporación obligatoria de sistemas de rociadores, un mínimo de dos escaleras por proyecto con especificaciones de iluminación, alarmas contra incendio, lámparas de emergencia y puertas y paredes que retrasen el efecto del fuego por una hora.

La aplicación de este código no es bien vista por algunos promotores, quienes señalan que su aplicación representa gastos demasiado onerosos, que ahuyentarán a los interesados en construir rascacielos en el país. Para ellos, la norma es impráctica y no es apropiada al contexto panameño.

Esa posición llevó al Cuerpo de Bomberos de Panamá a dejar sin efecto la aplicación de la NFPA 101, a pesar de que mediante una resolución emitida en febrero de 2006 la había aprobado.

Los inversionistas y los camisas rojas intentaron sin éxito consensuar una norma.

"Hay que sopesar el mayor costo en construcción con las posibles pérdidas de vidas humanas y llegaremos a la misma conclusión que se ha llegado en otros países, de que hay que minimizar los riesgos para la vida", dijo Rodrigo Chanis, ex presidente de la Sociedad Panameña de Ingenieros y Arquitectos.

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